A Spanyol Birodalom tündöklése és bukása

A spanyolok Amerika felfedezését követően elég hamar hozzáláttak az Újvilág bekebelezéséhez. Amerika középső részén, amelyet a történészek Mezoamerikának neveznek, ekkoriban az Azték Birodalom volt a legerőssebb állam. Hernan Cortez és konkvisztádorai 1519-ben szálltak partra a mai Veracruz környékén, és mintegy két év alatt elfoglalták a kétmillió lakosú birodalmat.

Hogy mi volt Cortezék titka? Egyrészt a spanyoloknak voltak puskáik és fémpáncélzatuk, ám a pusztítás érdemi részét a spanyolok által behurcolt betegségek, például pestis okozta. Az amerikai bennszülöttek mintegy 90 százaléka halt meg az európaiak miatt. Cortez végül 1521-ben vette be Tenochtitlánt, az aztékok fővárosát, és a helyén megalapította Mexikóvárost. Az elfoglalt területeket Cortez egyszerűen Új-Spanyolországnak nevezte el.

Az 1530-as években Francisco Pizzaro kísértetiesen hasonló módon hódította meg a talán még hatalmasabb Inka Birodalmat. Az inkák királyát Pizzaro fogságba ejtette, és máglyán akarta elégettetni, ám mivel az uralkodó halála előtt megkeresztelkedett, végül nagy kegyesen csak felakasztották. Az Inka Birodalom helyén is spanyol tartományok jöttek létre, ám a Pizzaro fivérek nem tudtak megegyezni a zsákmány elosztásán. Végül Francisco fivére meggyilkoltatta testvérét, és magát neveztette ki kormányzónak, ám ez a spanyol királynak nem tetszett, így egy év múlva őt is elkapták és megölték. Kicsit sem volt ez békés időszak.

A Spanyol Birodalom tündöklése és bukása
   A spanyol és portugál birodalom

A spanyolok elsősorban aranyat és ezüstöt kerestek az új kontinensen. Peruban hatalmas mennyiségű ezüstöt találtak, hamar hozzá is láttak kibányászásához. Amerika más tartományaival ellentétben Peruban nem afrikai rabszolgákat dolgoztattak, mert azok nem bírták a magashegységet. Inkább a helyi indiánokat fogták be a nem túl biztonságos bányákba.

A hazaküldött ezüst V. Károly uralkodása idején Európa leggazdagabb országává tette Spanyolországot. Ám a rengeteg ezüst miatt hatalmas infláció kezdődött, azaz az emberek ugyanannyi pénzükért egyre kevesebb árut tudtak venni. Ráadásul a hatalmas birodalom fenntartása durva hadikiadásokat is jelentett, így a Spanyol Birodalom lassú hanyatlásnak indult, és a huszadik század elejére minden gyarmatát elveszítette.